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Las Salinas Grandes

Atracciones Naturales de la Ruta Nacional 40

Las Salinas Grandes abarcan 212 km2 de superficie. Su blanco lecho de sal está a 3.400 metros de altura en la Puna de Jujuy y Salta.
Conocé su ubicación, distancia a Salta, Jujuy y Purmamarca, dónde alojarte y como se formaron las Salinas Grandes.

Las Salinas Grandes

Todo lo que tenés que saber

Las Salinas Grandes son una vasta salina de 212 km2 de extensión en plena Puna a 3.450 metros de altura. Una extensión de sal, blanca que contrasta con el azul del cielo. Ambiente natural único con su tradicional explotación artesanal de la sal. La salina es compartida por Salta y Jujuy.

Preguntas sobre las Salinas Grandes

Cartel vial Salina Grandes

FAQ Salinas Grandes

Ubicación de las Salinas Grandes

P: ¿Dónde quedan las Salinas Grandes?

R: Están situadas entre las Rutas Nacional 52 que une Susques con Purmamarca y la "vieja" Ruta 40 (Ruta 1v40) entre San Antonio de los Cobres y Abra Pampa.

El acceso por Ruta Nac. 52 es totalmente pavimentado.

Qué diferencia hay entre Salar y Salina

P: ¿Qué diferencia hay entre salar y salina?

R: Un Salar es un lago o cuenca cerrada, continental donde precipitan y se acumulan sales de todo tipo.

Una Salina es un lugar en la que se explotan, por desecación, las sales y en especial la sal común (cloruro de sodio). Pueden ser marinas o continentales.

piletones para cristalizar sal en las Salinas Grandes de Jujuy
Piletones para cristalizar sal, Salinas Grandes Jujuy
Foto:
Datos curiosos sobre la sal

¿Sabías que la sal es el 0.4% de la masa del cuerpo humano? Una persona que pesa 50 kg tiene unos 200 gramos de sal en su cuerpo (equivale a unas 40 cucharaditas de té).

Pero la sal se pierde permanentemente en la transpiración y la orina por lo que debe ser ingerida todos los días. La falta de sal (hiponatremia) medida como falta de sodio, causa la muerte.

Hasta el "agua dulce" contiene sales. Un fresco arroyo en las montañas puede tener unas 50 partes por millón de sal (ppm). El agua marina tiene unas 35.000 ppm o casi un 3,5% de sales disueltas.

Los mares del mundo contienen unas 47.000.000.000.000.000 toneladas de sal, lo suficiente para cubrir todo el territorio Argentino continental con una capa de sal de 7,8 km de espesor.

Qué tipos de "salinas" existen

P: ¿Qué tipos de salinas hay?

R: Los hay "marinos", formados por la evaporación del agua de mar y "continentales", que acumulan sales no marinas (de éste tipo son las Salinas Grandes).

El origen de las Salinas Grandes

P: ¿Cómo se formaron las Salinas Grandes?

R: Una depresión cerrada que recibe aportes de agua durante cortos períodos del año en un entorno seco con gran evaporación, acumula las sales disueltas en las aguas que quedan atrás al evaporarse ésta. A lo largo de milenios, se junta una gran cantidad de sales minerales.

Leé más sobre su origen.

Hay otras "Salinas Grandes"

P: ¿Hay otras "Salinas Grandes"?

R: Sí, las otras son compartidas por Córdoba, La Rioja, Catamarca y Santiago del Estero. Son más grandes (con 6.000 km2) y mucho más bajas (170 metros). Son las mayores del país y ocupan el segundo puesto mundial después del Salar de Uyuni.

No confundirlas ya que tienen el mismo nombre.

la blanca superficie de sal, montañas en el horizonte y el cielo en las Salinas Grandes de Jujuy
Vista de las Salinas Grandes Jujuy
Foto:
La costra forma polígonos ¿Por qué?

P: ¿Por qué tienen forma hexagonal?

R: (ver imagen arriba) Al evaporarse el agua de la sal esta se contrae y encoge lo que produce grietas en su superficie, la tensión hace que las grietas se alarguen y se juntan con otras creando una superficie poligonal muy uniforme.

Puede haber exudación o también acumulación de sal en polvo, arrastrada por el viento en las grietas, que quedan definidas entonces como un "reborde" o "marco" en relieve.

Salinas Grandes vs. Salar de Uyuni

P: ¿Cómo se compara con el Salar de Uyuni?

R: Las Salinas Grandes tienen 212 km2 o 21.200 manzanas, equivalente a la superficie de la Ciudad de Buenos Aires.

El Salar de Uyuni en Bolivia en cambio es el más grande del mundo con 10.580 km2 (es más grande que el Líbano) o sea es casi 50 veces más grande que nuestras Salinas Grandes.

Su geología: origen y formación de las Salinas Grandes

Origen de las Salinas Grandes

Durante el Cenozoico, las sierras situadas al oeste de la actual salina (Sierra de Cobres) comenzaron a ascender dejando hacia el oriente una gran depresión que se fue rellenando con sedimentos erosionados de estas montañas durante el Mioceno.

Luego se produjo el levantamiento de la Sierra de Acay hacia el Sur y la de Aguilar hacia el noreste y de la Sierra Alta al este. Encerrando la región por estos tres lados, separándola de la Quebrada de Humahuaca que desagua hacia el Atlántico.

Esto dejó una cuenca cerrada con forma de cubeta que fue rellenada por el arrastre de arroyos que desagotaban dentro de la misma.

A lo largo de millones de años se acumularon sedimentos de varios kilómetros de espesor.

El lecho de la depresión quedó a unos 3.400 metros de altura rodeado por montañas con alturas que promedian los 4.500 a 5.500 metros.

El Enorme Lago glaciario

Durante el período glaciario (Pleistoceno Superior), el clima era más húmedo que en la actualidad y los glaciares de las montañas circundantes crecieron.

Su agua de deshielo alimentaba un lago que se formó en la parte más baja de la cuenca, un Paleolago.

Durante el período de calentamiento que comenzó hace unos 18 mil años, los glaciares desaparecieron gradualmente, liberando gran cantidad de agua que inundó la cuenca formando el enorme lago que abarcó lo que hoy es la Laguna de Guayatayoc, las Salinas Grandes, y el área circundante.

El nivel del agua era de unos 10 metros por encima del actual lecho de la cuenca y sus costas estaban a 3.415 metros de altura unos 14.000 años atrás.

Un Mapa de las Salinas Grandes

En el mapa abajo, se muestra: en celeste, la Laguna de Guayatayoc, en azul, el contorno del Paleolago y en violeta las Salinas Grandes. El abanico aluvial del río Las Burras está en color beige.

Mapa de las Salinas Grandes, el paleolago y los alrededores
Mapa de las Salinas Grandes, el Paleo Lago y la laguna de Guayatayoc Jujuy
por:

››   Ver un Google Map de las Salinas

Desecamiento y formación de las Salinas Grandes

Luego hace unos 14 mil años, el nivel del lago bajó al disminuir el caudal de sus afluentes (los glaciares habían desaparecido). El clima se tornó más árido y el lago recibía menos agua.

El aporte de sedimentos del río Las Burras formó un delta o abanico aluvional sobre su lado sur, que taponó su desagote y fue llevando el cauce del río de la cuenca sur hacia el norte. Finalmente dirigió sus aguas hacia la actual Laguna de Guayatayoc.

La Salina

La falta de cursos de agua permanente convirtieron el extremo sur del antiguo lago en un lecho seco que recibía aguas estacionalmente.

Los afluentes aportan sales disueltas en sus aguas durante la estación lluviosa (Diciembre a Marzo). Estas aguas cubren el salar con una capa de unos 30 cm de profundidad. La gran superficie blanca se convierte entonces en un "lago" somero.

El agua trae sales frescas y "lava" la superficie del salar.

El resto del año (Abril a Noviembre) no llueve y el clima seco y ventoso promueve una fuerte evaporación del agua acumulada. La sal sedimentada en el lecho del salar se seca y adquiere un aspecto blanco y terso, que al secarse y contraerse forma polígonos.

Este ciclo de inundación y evaporación formó la salina.

La Laguna de Guayatayoc

La parte norte del lago que recibe los aportes del río Las Burras, mantiene un espejo de agua, y es la Laguna de Guayatayoc, con una superficie de 110 km2 (la mitad del área de la Capital Federal).

Es un Playa Lake, lago somero muy salado, con aguas alcalinas, en una cuenca cerrada con gran variación de su superficie. La "playa" de la laguna es una costra salada de color marrón claro, de halita evaporativa. Por debajo de la misma hay arcillas verdes.

superficie de la costra salina en las Salinas Grandes de Jujuy
Costra de sal, Salinas Grandes Jujuy
Foto:
Clickeá en la imagen para ver el Google Street View interactivo

Casi se secó durante el siglo pasado.

La Fauna de las Salinas Grandes

icono de aves

Humedal Ramsar

Es un humedal designado como Sitio Ramsar (junto con las lagunas de Vilama y Palar).

Un Sitio Ramsar es un humedal considerado de importancia internacional debido a su riqueza biológica y porque sirve de refugio para un número significativo de aves acuáticas migratorias estacionales. Ramsar es una convención mundial, firmada por 144 países que conserva el ecosistema de los humedales.

Gran variedad de aves acuáticas lo usan para anidar y alimentarse en el verano: gallaretas cornudas (Fulica cornuta), flamencos de james o parina chica (Phoenicoparrus jamesi) y flamencos andinos o parina grande (P. Andinus).

Los camélidos de la Puna como la vicuñas (Vicugna vicugna) e incluso el suri o ñandú petiso (Pterocnemia pennata garleppi) se alimentan en los "ciénagos", vegas que circundan la laguna y abrevan en los manantiales de agua dulce cercanos.

La Flora de las salinas

En la salina en sí, no hay vegetación. Pero en sus contornos hay manantiales y un acuífero de agua dulce que permite la presencia de churquis (árboles achaparrados) y cardones así como duros pastos halofilos (afines a ambientes con mucha sal).

Vista interactiva de Salinas Grandes desde Ruta Nacional 52 (Hacé click sobre la imagen):

Vista de las Salinas Grandes desde Ruta Nacional 52
Vista de las Salinas Grandes desde la Ruta Nacional 52
Google Street View
Clickeá en la imagen para ver el Google Street View interactivo

Los habitantes de las Salinas Grandes

Pobladores originarios

Al ser un lago permanente, los nativos se asentaron en las costas de Guayatayoc donde hay manantiales de agua dulce. Allí hay restos del sitio arqueológico "El Pasaje" que tienen una antigüedad de unos 4.000 años. En el cercano pueblo de Barrancas se pueden ver pinturas rupestres prehistóricas.

La Momia de las Salinas Grandes

El científico Eric Borman informó sobre una momia hallada en 1903 en el extremo occidental de las Salinas Grandes por Eleodoro Ursagaste. Llevaba una corona de oro y pertenecía a un niño sacrificado ritualmente en la salina. Hoy está en el Museo Argentino de Ciencias Naturales "Bernardino Rivadavia".

Leer el artículo de Borman con foto de la momia.

Actualmente os nativos de la zona crían camélidos (llamas) y ovejas de manera trashumante en las vegas alrededor de la salina y los pastizales de altura en verano.

Desde la prehistoria explotaban la sal y lo usaban para el trueque. Los incas y luego los españoles las explotaron, éstos las llamaron "Salinas de Casabindo", por el pueblo del mismo nombre.

Hoy en día siguen explotando la sal de manera artesanal.

Extracción y explotación de la sal

Los Tipos de Sales: Bórax, Litio y Sal común

Las aguas traen disueltas no solo la "sal común" (cloruro de sodio) sino también otras clases de sales minerales, como sulfatos (yeso), boratos (ulexita) y carbonatos. Hay sales de litio y magnesio. Pero la más frecuente es la Halita, que es explotada por los lugareños.

Las distintas sales suelen estratificarse separadamente permitiendo explotar el bórax por un lado y la sal común por otra.

Las aguas con sales disueltas, bajan de las sierras circundantes, incluyendo los volcanes Tuzgle y Coranzuli hacia el noroeste. Con rocas que datan del período Precámbrico, Paleozoico, Mesozoico y Cenozoico.

Es posible que bajo los sedimentos haya reservas de gas o petróleo en la Formación geológica Yacoraite.

Bórax

A comienzos del 1900 se instaló la "Boratera Triunvirato" en Tres Morros. Contaba con una casa con diez cuartos y un horno para calcinar el borato. La población del lugar llegó a 47 hab. en 1920.

Otras minas fueron las de Cangrejillos y Niño Muerto. Las ruinas de los campamentos aún se pueden ver.

Minería de Litio y Medio Ambiente

La empresa australiana Orocobre, que explota el Salar de Olaroz, en Jujuy, extrayendo litio, ha explorado las Salinas Grandes (y adquirido grandes extensiones del mismo) en un proyecto de explotación a futuro.

Estima que tiene unas 240.000 toneladas de carbonato de litio y más de un millón de toneladas de cloruro de potasio.

pala oxidada y pila de sal en las Salinas Grandes de Jujuy
Pala junto a montículo de sal, Salinas Grandes Jujuy
Foto:

El litio se emplea en las baterías de larga duración, recargables que usan celulares, notebooks, cámaras de fotos y toda la electrónica moderna.

El proyecto, controversial por su impacto ambiental ha sido resistido por los lugareños (Leer más).

La Sal Común artesanal

La extracción de sal se realiza entre abril y noviembre (período seco) y hay distintos métodos para hacerlo:

Cortando en Panes

La superficie de la salina se corta en bloques con hachas o picos y se les da forma de ladrillos o panes.

Raspando la superficie

La costra de sal se "raspa" con un arado (hoy se usan las cuchillas de una motoniveladora) y se junta la sal obtenida (generalmente se vende para nutrición animal, para el ganado).

Piletones de cristalización

Se excavan piletones en la salina en las que la sal precipita formando cristales de sal común de alta pureza, apta para consumo humano. Al evaporarse el agua, la sal que queda en el piletón es extraída formando montículos.

Es un trabajo duro ya que el sol y su reflejo en la sal, provoca la ceguera ("mal de las salinas o Surumpio) y quema la piel. La salmuera irrita los ojos, mucosas y piel. La vasta salina y sus espejismos pueden llevar a los obreros a extraviarse.

Tips y Consejos para Visitar las Salinas Grandes

Clima: el tiempo en las Salinas

icono tiempo

La Puna tiene un clima muy seco con una baja humedad relativa (en promedio 47%).

Las lluvias son escasas (entre 300 y 400 mm anuales). Caen durante el verano. El resto del año no hay lluvias.

La baja humedad y la altura hacen que el cielo esté despejado y el sol sea implacable (mucho cuidado con la radiación UV).

Los vientos son fuertes hacia la tarde.

Hay una enorme amplitud térmica entre el día y la noche: unos 18°C. Por lo que las noches son frías incluso en el verano.

En invierno la temperatura baja por debajo de los 0°C.

El resto del año la temperatura es también baja, promediando 8.6°C: con medias de 12°C (enero) y 2.2°C (julio). Con máximos de unos 25°C y la mínima de hasta -15°C. Hiela 220 días al año.

››   Pronóstico para Salta del Servicio Meteorológico Nacional

Consejos para el viajero

Tips para visitar las salinas

Visitar las Salinas Grandes en la estación seca, de Abril a Noviembre. En el verano están tapadas por una capa de agua.

El Clima seco, soleado, ventoso y fresco puede ser molesto. Llevar:

  • Sombrero de ala ancha (sujetarlo por el viento).
  • Usar anteojos oscuros para evitar el reflejo enceguecedor del sol en la sal.
  • Agua ya que el clima seco favorece la deshidratación
  • Abrigo porque la temperatura puede bajar repentinamente en especial a la tarde.

Lo obvio: tocar la sal, caminar descalzos y sentir su textura en los pies. Las fotos saltando o con apariencia diminuta. Llevar agua para lavarse la sal.

La altura y el Apunamiento
turistas en las salinas

Disfrutando de las Salinas Grandes (Mintur).

La altura por encima de los 2.000 metros puede producir síntomas desagradables conocidos como Soroche, Mal de altura o Apunamiento. Se deba a que a mayor altitud es menor la presión atmosférica y esto hace que haya menor cantidad de moléculas de aire (y por ende, de oxígeno) en un mismo volúmen de aire.

A 3.450 metros de altitud (la altura de las Salinas Grandes) hay apenas un 67% del oxígeno en comparación con el nivel del mar (que es del 100%).

La falta de oxígeno causa nauseas, dolor de cabeza, falta de fuerzas, cansancio y fatiga.

Leé más sobre como mitigar el Apunamiento

Turismo cercano a las Salinas

Barrancas o Abdón Castro Tolay

Pequeño poblado situado 15 km al norte de las salinas sobre RP 75.

Tiene alojamiento rural, primeros auxilios y una pintoresca iglesia. En la zona hay pinturas rupestres y se venden artesanías locales, en especial los hilados de lana de llama producidos en la zona.

Ver el Alojamiento Rural en Barrancas Red Espejo de Sal

No dejar de visitar Susques, hacia el oeste por Ruta Nacional 52.

Alojamiento en la zona de las Salinas Grandes

Hay gran cantidad de hospedajes en la vecina ciudad de Purmamarca (a 65 km) y en la Quebrada de Humahuaca al norte y sur de Purmamarca.

La oferta de alojamiento en San Antonio de los Cobres (a 100 km - ripio) y Susques (a 70 km) es más limitada.

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Bibliografía
Lopez Steinmetz, Romina L y Galli, Claudia I. Cambio hidrológico asociado al último Máximo Glacial-Altitermal durante la transición Pleistoceno-Holoceno en el borde oriental de Puna Norte. AndGeo. 2015, vol.42, n.1, pp. 1-19. http://dx.doi.org/10.5027/andgeoV42n1-a01.